La mémoire … & les chiens

La mémoire … & les chiens

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Découverte : le meilleur ami de l’homme partagerait avec lui une capacité cognitive que l’on croyait réservée aux primates, la mémoire épisodique.

Voici une vraie découverte scientifique… qui ne devrait pas étonner les possesseurs de chiens : ces quadrupèdes sympathiques emmagasinent des souvenirs à la manière des humains. En particulier, ils possèdent une mémoire épisodique, c’est-à-dire une mémoire affectivo-évènementielle enregistrant automatiquement les souvenirs d’expériences subjectives et qui, à l’occasion d’un déclencheur, reviennent involontairement à la conscience.

La mémoire épisodique joue un rôle essentiel dans la construction du « récit intérieur » des individus car elle relie affectivement les instants de la vie, offrant ce sentiment d’unité intérieure malgré le flux de temps. Or jusqu’ici on n’attribuait de mémoire épisodique qu’aux primates… Ces résultats remettent ainsi en question certains dogmes scientifiques hérités du XXe siècle.

« Fais comme moi »

L’expérience a consisté à entrainer 17 chiens à l’exercice « Fais comme moi » bien connu des éleveurs où le chien apprend (avec le système de récompense) à imiter les actions de son maître quand celui-ci lui ordonne (« vas-y ! »), jusqu’à ce qu’ils s’habituent à répondre naturellement à l’ordre, sans récompense.
En un deuxième temps, les chiens ont été entrainés à… ne pas imiter les actions du maître et rester assis, quoique fasse celui-ci – hormis un ordre explicite.

« Vas-y »

Test du parapluie

C’est à la suite de ce dernier entrainement que l’expérience a démarré : le chien est assis, le maître fait une action – comme toucher un parapluie ouvert posé sur le sol – et repart avec le chien loin de l’objet de sorte qu’il ne soit plus dans le champ visuel.
Une heure après, le maître revient avec le chien sur les lieux, le chien s’assoie (comme il a appris à le faire) et le maître lance « vas-y ! ». Alors, le chien se lève, avance et touche avec sa patte le même petit coin de parapluie.

Les chiens tels les humains

Le chien ne s’était pas préparé à agir… mais l’ordre ultérieur lui a rappelé la scène, selon les chercheurs. Un exemple de mémoire épisodique, car le chien n’avait aucune motivation consciente pour retenir durant une heure le geste du maître. Un souvenir sans cause volontaire.

Outre la révision du modèle cognitif des chiens, encore très marqué par le behaviourisme radical et le pavlovisme des années 1900-1950, ces résultats ont conduit les chercheurs à considérer, d’une part, que l’expérience pourrait servir à tester l’hypothèse de la mémoire épisodique sur de nombreux autres animaux « entrainables », d’autre part que le système cognitif canin serait un « modèle animal » adapté à l’étude de la cognition humaine.

Une croquette en guise de madeleine.

Un effet « madeleine » donc, en allusion à la madeleine de Marcel Proust, le morceau de littérature ayant le mieux décrit la mémoire épisodique, avec une finesse toute clinique. Si l’on remplace la madeleine par une croquette, peut-être que la subjectivité canine se retrouverait dans cet écrit…
Dans le doute, lisez cet extrait à votre meilleur ami canin : « Et bientôt, machinalement, accablé par la morne journée et la perspective d’un triste lendemain, je portai à mes lèvres une cuillerée du thé où j’avais laissé s’amollir un morceau de madeleine. Mais à l’instant même où la gorgée mêlée des miettes du gâteau toucha mon palais, je tressaillis, attentif à ce qui se passait d’extraordinaire en Et tout d’un coup le souvenir m’est apparu. Ce goût c’était celui du petit morceau de madeleine que le dimanche matin à Combray […], quand j’allais lui dire bonjour dans sa chambre, ma tante Léonie m’offrait après l’avoir trempé dans son infusion de thé ou de tilleul. La vue de la petite madeleine ne m’avait rien rappelé avant que je n’y eusse goûté […] »moi. Un plaisir délicieux m’avait envahi, isolé, sans la notion de sa cause […]

                                                                                            In Sciences et Vie

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